Repartir pizzas en vehículos autónomos será más rentable que utilizar humanos

Publicado el día 18 de Marzo del 2018, Por Bloomberg

Las empresas obtendrán mayores ganancias si se concentran en transportes autónomos de carga.

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En la espera del perfeccionamiento de la conducción autónoma, los fanáticos de la tecnología tendrán que ceder su lugar en la fila de las pizzas, sofás de Craigslist y a todo lo efímero del comercio electrónico.

El futuro, al menos en el corto plazo, no solo no tendrá conductor, sino que tampoco tendrá pasajeros.

Las primeras conversaciones sobre autos sin conductor se han centrado en los taxis robot, porque sacar al conductor humano de un taxi parece ser el camino más rápido hacia la rentabilidad.  

Pero un número cada vez mayor de empresas (fabricantes de automóviles, gigantes tecnológicos, startups, servicios de paquetería) ven la entrega autónoma como el negocio más rentable.

"La revolución en vehículos comerciales será lo primero, luego los vehículos de pasajeros" dijo Ashwani Gupta, vicepresidente senior del negocio de vehículos comerciales ligeros de Renault-Nissan.

"En el momento en que los empresarios comiencen a creer que esto generará ingresos adicionales y que esto será más eficiente, entonces creo que comenzarán a trabajar en ello" añadió Gupta.

Y no es de extrañar: el mercado potencial es enorme. Los consumidores ahora prefieren comprar en línea que ir al centro comercial.

Un ejemplo de esto es Amazon, que el año pasado entregó más de 5,000 millones de paquetes a sus miembros Prime.

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El mercado potencial de las entregas sin conductor es enorme y reduce costos, aseguran los expertos. / Foto: Getty Images

Automatizar la llegada de todas esas cajas marrones en las casas reduciría los costos de envío a la mitad, según los expertos. Es por eso que la consultora McKinsey predice que en menos de una década, el 80% de todos los artículos se entregarán de forma autónoma.

"El nivel de interés en torno a la entrega de bienes autónomos ha aumentado dramáticamente", dijo Asutosh Padhi, socio senior de McKinsey. "La economía será convincente y cambiará las expectativas del consumidor de una manera fundamental", explica.

La entrega automatizada tiene muchas ventajas sobre los robo-taxis, comenzando con menos preocupaciones de seguridad sobre transportar carga en lugar de transportar humanos.

A diferencia del paseo en bicicleta, la entrega sin conductor no depende de la prisa de la mañana y de la tarde cuando los taxis están más ocupados.

La demanda de entrega existe 24/7 y funciona mejor en la noche, cuando hay poco tráfico en la carretera. Un robot que funciona casi todo el tiempo podría reducir la entrega de dos días en dos horas. Y una plataforma de entrega utilitaria, que no necesita asientos ni comodidades para los ocupantes, puede maximizar el retorno de la inversión.

"El potencial comercial es tan grande", dijo Daniel Laury, director ejecutivo de Udelv, una empresa emergente de Silicon Valley que comenzó a demostrar la entrega de comestibles sin conductor en enero."Estás hablando de cientos de miles de millones de dólares", dijo el CEO de Udelv.

Con tanto dinero sobre la mesa, el incipiente negocio está atrayendo el interés de los fabricantes mundiales de automóviles y gigantes tecnológicos por igual.  

Esta semana, Waymo, el antiguo proyecto de automóviles autónomos de Google, comienza a probar grandes plataformas autónomas para transportar carga en Atlanta.

Ford acaba de comenzar una prueba piloto en Miami para comprender cómo los automóviles y camionetas que circulan por sí solos entregan pizza, comestibles y otros productos.

Daimler en Alemania ya mostró su camión autónomo Freightliner Inspiration autónomo y Tesla hace unos meses presentó un semirremolque sin conductor, ya que las compañías de logística buscan eliminar los conductores humanos que representan hasta el 70% del costo del transporte de mercancías.

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Y eso no es todo; Toyota reveló en enero un concepto para un vehículo autónomo que puede transportar personas o carga, mientras que Renault-Nissan hará su debut con un vehículo de entrega sin conductor en el Salón del Automóvil de Hannover, en septiembre.

Grandes jugadores de logística, desde el Deutsche Post de Alemania hasta Amazon también están planeando sus propios futuros de entrega sin conductor.

"El efecto Amazon realmente ha cambiado la forma en que se realiza el comercio", dijo Danny Shapiro, director senior del negocio automotriz del fabricante de chips Nvidia, los cerebros informáticos detrás de los vehículos sin conductor de más de 320 compañías, incluyendo Mercedes-Benz, de Daimler.

"Ha causado un gran crecimiento en la cantidad de paquetes que se entregan, por lo que finalmente avanzaremos hacia un sistema de entrega sin controladores".

Así es como podría funcionar la entrega del robot de corta distancia, de acuerdo con quienes la crean: solicitas un artículo en línea o en tu teléfono y especificas un intervalo de tiempo para que te lo entreguen en tu hogar u oficina.

A medida que el paquete se acerca al destino, recibes una alerta que te indica que vayas a la calle para recuperar tu mercancía de un compartimento cerrado en el vehículo. Luego lo desbloqueas con un código perforado en un panel táctil en el costado del vehículo o escaneando un código de barras enviado por mensaje de texto a tu teléfono.

"Es como un casillero de Amazon sobre ruedas", dijo Shapiro.

Sin embargo, hay una enorme debilidad en el escenario de entrega sin conductor: no hay conductor ni repartidor de pizzas para llevar los productos desde el vehículo hasta la puerta de entrada.

"El vehículo de entrega tiene un último problema de 50 pies", dijo Mike Ramsey, analista de transporte de la firma de investigación, Gartner.

Finalmente, los drones o los robots de acera pueden cerrar la brecha, pero por ahora, los consumidores tendrán que caminar hasta la banqueta.

"Eso es parte de lo que estamos aprendiendo", dijo Sherif Marakby, vicepresidente de vehículos autónomos y electrificación de Ford, que está supervisando su prueba en Miami.

"Estamos viendo la voluntad del cliente de venir y recoger sus productos".

En una prueba que Ford realizó con Domino's Pizza el otoño pasado en Ann Arbor, Michigan, los consumidores estaban ansiosos por venir al automóvil, que habló con una voz tranquilizadora que los guió a través del proceso -algunos humanos terminaron respondiendo-.

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"En los primeros días, la gente simplemente estaba fascinada con la tecnología", aseguró Jim Farley, presidente de Mercados Mundiales de Ford. "En Ann Arbor, estoy seguro de que teníamos gente que solo quería ver cómo funcionaría, por curiosidad y por tener hambre".

La entrega autónoma puede aparecer primero en la carretera, como largas filas de grandes pelotones al unísono en su propio carril, dijo Padhi de McKinsey. Los seres humanos participarán inicialmente, pero no conducirán, solo monitorearán.

A diferencia de hoy, es probable que los camiones viajen en el carril izquierdo para que no bloqueen las salidas o las rampas de entrada para los conductores regulares. Y el carril exclusivo para camiones puede ser bloqueado con barreras de concreto por seguridad.

"Muchos estados tienen leyes en los libros que deberán modificarse para las operaciones de estos camiones", dijo Jim Barbaresso, líder nacional de Práctica para el Transporte Inteligente de la consultora, HNTB.

"Estas leyes han estado vigentes durante casi un siglo, desde la granja a la tienda, en dos carriles en la carretera”, dijo Barbaresso.

Para viajes cortos por la ciudad, la autonomía puede aparecer primero como una tecnología de "sígueme", donde un camión de reparto puede conducir por la cuadra para reunirse con el conductor que ha estado dejando paquetes en un vecindario.

"Hace que la persona encargada de la entrega sea más eficiente", dijo Shapiro, de Nvidia, que demostró la tecnología en Alemania el año pasado con la filial de DHL.  

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Nuro posee un vehículo gigante en forma de tostadora. / Foto: Cortesía de Nuro

"En lugar de comenzar y detenerse para ir de casa en casa, el conductor puede tomar paquetes y hacer entregas mientras la camioneta los sigue".

En última instancia, el módulo de entrega del vecindario podría parecerse al vehículo gigante en forma de tostadora, presentado por Nuro, una startup de Silicon Valley liderada por dos ex miembros del programa de automóviles autónomos de Google.

La cápsula de 1,500 libras funciona con baterías y tiene un interior personalizable que puede transportar alrededor de 250 libras de carga. Y lo mejor de todo: ningún humano está en riesgo si el robot falla.

"Casi todos los grandes jugadores en la conducción autónoma tienen un interés crítico en lograr que los pasajeros se sientan seguros en un vehículo sin conductor, porque para ellos es una amenaza existencial", dijo Dave Ferguson, CEO de Nuro.

"Mientras, para nosotros, hay algunas cosas de las que no tenemos que preocuparnos", agrega.

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